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Finanzas para principiantes: ¿cuál es la diferencia entre un mercado de futuros y un mercado a término?

Muchos de nosotros participamos alguna vez de una transacción a término, un tipo de contrato que envuelve una transacción iniciada en un momento determinado y perfeccionada en un tiempo siguiente.

En los contratos a término, el precio al que se producirá el intercambio se define en un momento inicial mientras que el pago y la entrega del bien ocurren después.

Por ejemplo, un tipo de contrato a término muy sencillo es el siguiente. Una perra ha tenido cachorros. Usted va a la casa del dueño para comprar uno. Tras elegir uno, el precio se establece en 200 pesos. Pero dado que los cachorros son muy pequeños se establece que el pago y la entrega serán recién el mes próximo.

En este sentido, existe una fuerte similitud entre los futuros (que ya hemos presentado en un artículo anterior) y los contratos a término. No obstante, existen ciertas diferencias importantes entre estos tipos de mercados. Veamos...

1) Contratos estándar


En los mercados de futuros, se negocian contratos estándar. Los contratos especifican exactamente las características del bien a entregar, las obligaciones de cada parte y los tiempos de entrega. Esto promueve el volumen de negocios y la liquidez del mercado ya que todos saben exactamente qué es lo que se negocia.

En los mercados a término, no hay contratos estándar. Compradores y vendedores negocian el monto y las condiciones de entrega para cada caso en particular.

2) Ubicación geográfica

En los mercados de futuros, los contratos se negocian en un recinto en un lugar geográfico determinado. Todos los participantes en el mercado están sujetos a las reglas establecidas (existiendo sanciones para los incumplidores). Los contratos se negocian a viva voz y cualquier oferta para comprar o vender debe ser hecha a todos los miembros presentes en el área designada.

Los mercados a término, por el contrario, no tienen una localización geográfica determinada. El mercado a término de monedas, por ejemplo, abarca a miles de bancos conectados electrónicamente alrededor del mundo.

3) Autoridad central


Cada mercado de futuros tiene una autoridad que garantiza el cumplimiento de los contratos a todos los participantes en el mercado. La autoridad adopta la posición de comprador de todo vendedor y vendedor de todo comprador. Esto significa que cada participante en el mercado tiene obligaciones hacia la casa de clearing del mercado.

El comprador del contrato futuro recibe una garantía por parte de la casa de clearing sobre la forma y tiempo de entrega así como el precio acordado. Para el vendedor, la casa de clearing recibe la entrega en el tiempo, forma y precio acordado.

4) Márgenes

Otra de las características de los mercados de futuros son los márgenes que funcionan como salvaguardia. Para negociar un contrato futuro, un individuo debe depositar cierta cantidad de dinero con su agente de mercado o comisionista.

El margen puede ser depositado en efectivo, en forma de una carta de crédito bancaria o en instrumentos financieros de reconocida liquidez y solvencia. Este margen se reajusta diariamente. Veamos cómo trabaja.

El 2 de mayo el Sr. A compró 5.000 bushels de avena para entrega en septiembre a 171 centavos de dólar por bushel. El 3 de mayo el contrato vale 168 centavos de dólar por bushel. El Sr. A está perdiendo 3 centavos por bushel. Dado que ha comprado un total de 5.000 bushels, está perdiendo 150 dólares. Este monto es restado del margen depositado con el comisionista.

Cuando el valor de los fondos en depósito con el comisionista alcanza un cierto nivel llamado "margen de mantenimiento", el Sr. A será llamado por el comisionista para que cubra su cuenta.

El margen de mantenimiento es menor que el margen inicial. Supongamos que el margen inicial fue de 1.400 dólares y el margen de mantenimiento es de 1.100 dólares. El Sr. A perdió 150 dólares; entonces en su cuenta hay 1.250 dólares. Si el próximo día, el precio cae cuatro centavos más el Sr. A pierde otros 200 dólares.

La cuenta de margen caerá a 1.050 dólares, por debajo del margen de mantenimiento. Entonces, el comisionista le exigirá al Sr. A que cubra su cuenta. Si el Sr. A no lo hace, el comisionista cerrará la cuenta revirtiendo las posiciones devolviendo el saldo al Sr. A luego de debitar las pérdidas y las comisiones.

Marcelo Pedro Dabós,
Ph.D. en Economía de la Universidad de Chicago
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