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Lo descubrieron, lo extinguieron, lo clonaron: la historia bizarra del saola

Hace poco más de una década, el saola ocupó los titulares del mundo. Los científicos descubrieron al animal en las remotas tierras altas de Vietnam y fue el primer mamífero grande que se descubría en alguna parte del mundo en más de cincuenta años.

Desde entonces, la criatura, que se parece a un antílope pero está relacionada con el ganado, fue descubierta en varias zonas de todo el país. A fines de los 90, los ecologistas calculaban que habría unas mil de estas criaturas tímidas, con sus característicos pares de cuernos largos y negros, viviendo en las colinas del centro de Vietnam y Laos. La criatura rápidamente se convirtió en un ícono para el movimiento ambientalista de Vietnam.

Pero no por mucho tiempo. Los científicos que trabajan con WWF descubrieron en el mes de noviembre que, en menos de 10 años, la cantidad de saolas se había reducido a unos 200 ejemplares. Peor aún, la población está menguando a tal punto que las perspectivas de que estos animales se apareen se están reduciendo a un nivel preocupante. Ahora los científicos vietnamitas están inmersos en una dura batalla para salvar al saola.

El equipo de WWF cree que, muchas veces, al saola lo cazan para exponer su cabeza particular como trofeo.

Los científicos no pudieron criar saolas en cautiverio. Unos 20 fueron capturados, pero todos murieron a las pocas semanas, con excepción de dos que fueron liberados nuevamente. Según David Wildt, director del Centro para la Supervivencia de Especies en el Smithsonian, cerca de Front Royal, Virginia, este problema no era impensado. "Ciertos animales en cautiverio, especialmente los ungulados, son muy sensibles al estrés", dijo el investigador en la revista Science.

Por lo tanto, Vietnam descubrió que está a punto de alcanzar un récord ecológico poco envidiable: descubrir una nueva especie de mamífero grande y luego colocarlo en la categoría de animal en extinción en pocos años. Es una perspectiva que alarmó tanto a los científicos que pusieron en marcha la más alta tecnología para salvar a la criatura estresada: están pensando en clonarla.

El proyecto es idea de científicos de la Academia Vietnamita de Ciencia y Tecnología de Hanoi. Liderado por Bui Xuan Nguyen, el equipo ya aisló el AND del saola de muestras de tejido de criaturas salvajes y, en colaboración con científicos franceses, lo inyectó en los óvulos de vacas, una cabra y un búfalo. De esta manera se logró crear exitosamente embriones de saola, pero todos murieron a los pocos días.

"No tenemos idea de cómo pasar de esta etapa", admitió Nguyen a Science -el problema básico, dijo, es la falta de conocimiento sobre cómo se crían los saolas-. "No tenemos ninguna información sobre el ciclo reproductivo y ninguna idea de cuánto dura el embarazo". Sin embargo, dijo que el progreso reciente había sido alentador. Nguyen y otros científicos siguen teniendo confianza en que podrán clonar al saola, una perspectiva que poco impresiona a otros científicos.

"La clonación es una herramienta para los heroicos de último recurso", dijo Wildt. "Es demasiado prematuro considerarlo". O como dijo otro científico: "No existe ningún beneficio para la conservación en la clonación del saola. El dinero estaría mejor invertido si se intentara proteger a las especies salvajes".

Por Robin McKie, The Observer.
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3 comentarios

gustavo -

Estos animales son de la fami
lia de los antilopes o sea qu
nacieron para correr , correr
es toda una expresion de lo q
es la libertad ¿ los cientifi
cos no pensaron en esto al mo
mento de atarlo ? Evidentemen
te estudiar en las universida
des mas prestigiosas ,no nece
sariamente cura la ignorancia
ni garantiza el sentido comun

Miguel -

Hemos vivido hasta ahora sin saber nada del saola y el saola sin saber nada de nosotros. ¿Para qué queremos saber tanto?

Ana -

Mmm, yo estoy haciendo un trabajo sobre este animal, y me parece que no es justo que el hombre lleve a esta hermosa criatura a la extinción, como lo ha hecho antes con otros seres vivos (ejemp. el pájaro Dodo). No solo porque pueda debe el hombre de hacer esto. Es totalmente injusto que nos aprovechemos de alguien indefenso. Deberían seguir con la clonación, pero también con la mejora de los mecanismos de seguridad para proteger al saola.
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